Etimología científica o porqué en biología se usan nombres tan raros

Etimología científica o porqué en biología se usan nombres tan raros

Reconócelo. Escuchas «eritrocito» o Acherontia atropos y piensas: ¿por qué en biología se usan nombres tan raros? ¿Qué necesidad hay de nombrar las especies en latín? ¿Sirve de algo saber etimología científica?

Si te parece que la biología tiene nombres demasiado complicados para memorizarlos y te da pereza solo de pensarlo, si crees que conocer la etimología científica no te sirve para nada en tu día a día porque «eres de letras»…

Déjame decirte que estás equivocado o equivocada.

Y para salir de tus falsas creencias, te regalo este artículo con el secreto para que ningún nombre científico se te vuelva a atragantar.

Etimología científica. ¿Qué me estás contando?

Me produce bastante urticaria (y espero que ya no esté de moda) definirse como «de letras» o de «ciencias». Algo así como si hoy en día salieras a ligar y te preguntaran: «¿estudias o trabajas?». Huirías rápidamente, ¿verdad? Pues dejemos de encasillarnos según nuestros estudios o preferencias y repite conmigo:

«PUEDE GUSTARME LA BIOLOGÍA Y EL GRIEGO Y LATÍN CLÁSICOS».

Y aquí está el secreto para aprender nuevas palabras en biología: porque sabiendo unos mínimos (repito: mínimos) de griego y latín, habrá un montón de palabras científicas y biológicas que sabrás qué significan antes incluso de que te las expliquen.

¿Y por qué es mejor decir «Acherontia atropos» en lugar de «esfinge de la calavera»?

O en otras palabras: ¿por qué la biología nombra a las especies en latín?

Porque si le dices esfinge de la calavera a un inglés, a un vietnamita o a un africano, te mirará con cara de: ¿lo cuálo?

En cambio, si la persona con la que estás hablando sabe un poco de biología, diciéndole Acherontia atropos sabrá que le hablas de este animal:

Acherontia atropos (esfinge de la calavera) hembra. Tuvo casi el mismo protagonismo que Hannibal Lecter en El Silencio de los Corderos. Foto: Didier Descouens

En definitiva, existen TANTOS nombres comunes para una misma especie, incluso en un mismo idioma, que teniendo un solo nombre científico no hay problemas de comunicación ni confusiones.

¿Por qué las especies tienen «nombre y apellido»?

Los nombres científicos tienen dos partes: género y especie (epíteto o nombre específico). Por eso se le conoce como nomenclatura bionomial. Si existen subespecies, se le añade una tercera parte.

La nomenclatura binomial se la inventó Carl von Linné (que también creó la clasificación de los seres vivos –taxonomía-), y fíjate que siempre se escribe:

  • El género con la primera letra en mayúscula, el resto minúscula y en cursiva: Acherontia.
  • Especie y subespecie en minúscula y cursiva: atropos.

Como al escribir a mano hacer la cursiva es un poco raro, los nombres de las especies escritos a mano se subrayan.

Por ejemplo:

  • Si te dicen Canis (género) se refiere a cualquier animal de ese género (lobos, chacales, coyotes…).
  • Si te dicen Canis lupus (especie) estarás ya pensando en un lobo… o un perro. Porque lobos y perros son la misma especie (¡sorpresa!).
  • Si te dicen Canis lupus familiaris (subespecie) ahora ya sabes que te están hablando de un perro, pero si te dicen Canis lupus signatus sabrás que te hablan del lobo ibérico.

Y aquí es donde entran en juego nuestros protagonistas, el griego y el latín.

Etimología científica

Si estudiamos el origen de las palabras científicas (ya sean nombres de especies o palabras como «biología», «citología» o «eritrocito») la mayoría tienen raíces griegas o latinas. Incluso algunos nombres son heredados de la mitología, como viste con el alimoche o el buitre negro.

Éstas son las 50 básicas que te irá muy bien conocer para saber de qué te habla el profe de biologia, la médico de cabecera o incluso los anuncios de la tele. Como la lista completa tiene muchas más de 50, si te suscribes al blog te regalo un PDF descargable si las quieres (casi) todas: Etimología científica: los prefijos y sufijos más utilizados en biología.

Prefijos y sufijos básicos utilizados en biología

PREFIJO/SUFIJOSIGNIFICA…CON UN EJEMPLO SE ENTIENDE MEJOR
ALGIADolorLumbalgia, fibromialgia
ANDROMasculinoAndrógeno, androceo
ANEMOVientoAnemófilo
ANTROPOHumanoAntropología, antrópico
BIOVidaBiología
CAR/CARDIOCorazónElectrocardiograma, pericarditis
CARIONNúcleoProcariota, eucariota
CEFALOCabezaCefalotórax, cefalópodo, cefálea
CITOCélulaCitología, citoplasma, trombocito
CISTSacoNematocisto, cistitis
CROMOColorCromosoma, cromatóforo
ENDODentroEndoesqueleto, endocitosis
EXO/ECTOFueraExosqueleto, exocitosis, ectotermo
EUVerdaderoEucariota, eumetazoo
FAGOComerFagocitar, xilófago
FILOAmistadTermófilo, acidófilo
FOBORepulsiónHidrófobo
FITOPlantaFitosanitario, fitopatología
FOTOLuzFotosíntesis, fotorreceptor
GENIA/GÉNESISOrigenGametogénesis, orogenia
GINEFemeninoGineceo, ginecólogo
HEMOSangreHemorragia, hemodiálisis
HIDROAguaHidrófobo, hidrólisis
HIPERExcesoHipertensión
HIPOPor debajo deHipotermia, hipoxia, hipotálamo
HISTOTejidoHistología, histocompatibilidad
ITISInflamaciónArtritis, gastritis, traqueitis
HOMEOSemejanteHomeostasis, homeotermia
LIPOGrasaLipoproteína
LISO/LISISRomperLisosoma, fotólisis
LITOPiedraGastrolito, coprolito
LOGO/LOGÍAEstudioBiología, Bióloga, Histología, Geología
MACROGrandeMacromolécula, macroscópico
MICROPequeñoMicroscopio, microorganismo
NECROMuertoNecrosis, necrófago
OLIGOPocoOligoelemento
OPISTODespuésOpistosoma, opistobranquio
OSISCondición anormalArtrosis, hepatosis
PTEROAlaPterodáctilo, díptero, apterigota
PLURIMuchosPluricelular
PODOPieGasterópodo, podólogo, undulipodio
PROAntesProsoma, procariota
RINONarizRinoceronte, rinitis, rinovirus
SOMACuerpoLisosoma, Cromosoma
TECAFundaOoteca
TERMOTemperaturaTermófilo
XEROSecoXerófilo
XILOMaderaXilófago
UNI/MONOUno/únicoUnicelular, monotrema
UROColaAnuro, urodelo
ZOOAnimalZoología, zoonosis

Los colores

En general, los nombres científicos que indican el color de algo vienen del latín:

Patrones corporales

Además de colores, las especies pueden tener distintos patrones o dibujos en su cuerpo. Lo resume muy bien la ilustración de @BartVanCamp1, que vale tanto para peces como para cualquier otro ser vivo:

▸ Bicolorata: dos colores. ▸ Punctata: con puntos. 
▸ Fasciata: con bandas gruesas. ▸ Reticulata: forma de red, a ▸ cuadrados. 
▸ Lineata: con líneas. ▸ Undulata: con ondas. 
▸ Maculata: a manchas (máculas). ▸ Ustulata: chamuscado. 
▸ Marginata: con un margen. ▸ Variegata: variado. 
▸ Marmorata: parecido al mármol. ▸ Vittata: con bandas finas. 
▸ Nebulosa: como una nube. ▸ Zebrina: a rayas como una cebra.
▸ Ocellata: con ocelos (dibujo en forma de ojo). 

Localización de la característica

Los nombres científicos también nos pueden dar pistas sobre en qué parte del cuerpo tienen cierta característica algunos seres vivos. Recurro de nuevo a un dibujo de @BartVanCamp1 para que lo entiendas mejor.

Albo, como sabes, se refiere a blanco. El resto de la palabra indica el lugar:

-auricularis: en la oreja-frons: en la frente
-axilaris: en la axila-gularis: en la gola, garganta
-cauda: en la cola-latera: en el lateral
-ceps: en la cabeza-mentalis: en el mentón
-cilus: en los párpados-pectus: en el pecho
-clunis: en las nalgas, culo-pennis: en el ala
-collis: en el cuello-pes: en los pies/patas
-cristata: en la cresta-rostris: en el rostro
-dorsalis: en el dorso-scapulata: en las escápulas, hombros
-frenatus: en la mejilla (del latín freno, brida)

Qué cachondos son estos científicos

Además de las raíces grecolatinas, no olvidemos que los científicos y científicas son personas, con sus envidias, idolatrías y sentido del humor. Así que algunas especies tienen nombres un tanto… especiales. En honor a celebridades, en contra de sus enemigos de profesión, etc. Como daría para un post entero, os dejo únicamente con algunos ejemplos de nombres científicos raros, insólitos o cachondos:

  • stupidus: se utilizaba para insultar a algun colega que te caía mal. Actualmente está prohibido, pero por ejemplo los pobres neandertales se llamaron Homo stupidus durante algún tiempo.
  • Para fans de la música y cine: Pachygnatha zappa, Pheidole harrisonfordi, Aegrotocatellus jaggeri, Agra katenswinsletae, Aleioides gaga, Aptostichus angelinajolieae
  • Para frikis de El Señor de los Anillos: Pericompsus bilbo, Arcella gandalfi, Elessaurus gondwanoccidens, Aenigmachanna gollum, Oxyprimus galadrielaeMacrostyphlus frodo
  • Para frikis de Star Wars: Darthvaderum greensladeae, Han solo, Tetramorium jedi, Polemistus chewbaccaP. vaderiP. yoda, Aptostichus sarlacc
  • En honor a escritores, artistas y naturalistas: Leonardo davincii, Arthurdactylus conan-doylei, Draculoides bramstokeri, Dracula, Acisoma attenboroughi
  • Cuando se les va de las manos: La cucaracha, Agra dable, Vini vidivici, Aha ha
  • La religión y mitología como fuente de inspiración: Stegodon ganesa, Papio anubis, Arca noae, Alabagrus xolotl, o los ya nombrados Neophron percnopterus, Aegypus monachus o Acherontia atropos. Acherontia es la mariposa del Aqueronte, que en la mitología griega es uno de los ríos que los difuntos cruzaban para llegar a los infiernos. Atropos es el nombre de la Parca que cortaba el hilo de la vida. Interesante, ¿verdad? 😍

Para acabar (que ya va tocando), dime:

¿Qué te ha parecido esta inmersión en la etimología biológica? Si echas de menos alguna raíz, prefijo, sufijo o tienes cualquier otra idea o necesidad,

¡no te cortes y cuéntamelo en los comentarios!

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